מי זקוק לניתוח?להוציא תהליכים גידולים או שברים בעמוד השדרה, ניתוחי עמוד השדרה מתחלקים לניתוחים האמורים לשפר את איכות החיים (להקל על עצמת הכאב, לאפשר הליכה טובה יותר וכו') וניתוחים האמורים למנוע או לעצור נזק נוירולוגי מתקדם.
 
ניתוח בחירה להקלה על כאב גב מקרין לרגל או יד
במצבים של לחץ על עצב במוצאו מעמוד השדרה עקב פריצת דיסק או היצרות במוצא העצב כתוצאה מהתעבות רקמות החיבור או הסתיידות.
במקרים אילו ניתן להמתין תקופה של מספר שבועות או חודשים ולנסות באמצעות טיפול תרופתי (כדורים או זריקות לשריר או אפידוראליות) להקל על הכאב בתקווה שתהיה החלמה ספונטאנית של פריצת הדיסק או מצב של דלקת סביב העצב. מצב נפוץ הנכנס לקטגוריה זו הוא היצרות תעלת השדרה עם צליעה לסרוגין ונימול ברגליים בזמן הליכה או עמידה (Spinal stenosis, Neurogenic claudication) המאפיינת את הגיל המבוגר.
במידה וב- MRI מודגמת פריצת דיסק גדולה או היצרות תעלה מתקדמת והסיכוי להחלמה ספונטאנית לא גבוהה ניתן גם להמליץ על ניתוח בשלבים מוקדמים יותר.
 
ניתוח לצורך מניעה של נזק נוירולוגי מתקדם
במצבים אילו הניתוח יותר דחוף על מנת למנוע נזק בלתי הפיך.
במקרים של לחץ בולט על חוט השדרה עם סמנים נוירולוגים מתאימים (אי יצבות בהליכה, חולשה בגפיים, תחושת "זרמים ונימול" בגפיים), ההמלצה על ניתוח היא חד משמעית. כמו כן במקרים שתחושת הכאב הופכת לתחושת נימול או אבדן תחושה, ניתוח לשחרור חוט השדרה או העצב אמור להתבצע בהקדם.
מקרה נפוץ במיוחד הוא צניחת כף הרגל (foot drop) בדרך כלל מפריצת דיסק.
כתוצאה מלחץ על שורש (עצב) ויתכן גם בעיית אספקת דם לשורש. הניתוח במקרה זה חייב להתבצע תוך שעות ספורות על מנת שיהיה הפיך, למרות שנראו מקרים אשר השתפרו אחרי שבוע ויותר. 
 
כל האמור לעיל, כמובן תלוי בשיקולו של המנתח, ותלוי במשך הסימפטומים.